Wszystkie dinozaury mogą być ciepłokrwistymi stworzeniami

Dinozaury mogły być ciepłokrwistymi stworzeniami, więc ich temperatura ciała niewiele zależała od warunków pogodowych, a przyspieszony metabolizm pomógł nie tylko poruszać się szybko, ale także przeczekać zimno, co pozwoliło im dominować na planecie przez 160 milionów lat, autorzy badania opublikowanego w Magazyn PLOS ONE.

Do tej pory naukowcy uważali, że dinozaury jako gady były zwierzętami zimnokrwistymi, których temperatura ciała jest kontrolowana przez temperaturę otoczenia. Pozwala to współczesnym dinozaurom znacznie oszczędzać energię życiową i zmniejsza ich potrzeby pokarmowe, ale poważnie ogranicza ich siedlisko.

Niemniej jednak współczesne ptaki, uważane za potomków dinozaurów, są ciepłokrwistymi zwierzętami, dlatego naukowcy mają pytanie, czy dinozaury również są ciepłokrwiste.

W tym celu zespół Hermana Pontzera z University of Washington w St. Louis przeanalizował zapotrzebowanie energetyczne chodzących prehistorycznych gadów. Naukowcy zasugerowali, że dinozaury potrzebują dużo energii podczas ruchu, szczególnie gdy biegają szybko w pogoni za ofiarą lub aby ocalić się przed drapieżnikiem. Jeśli te koszty energii przekroczyły ilość energii, którą można wytworzyć w wyniku metabolizmu zwierząt zimnokrwistych, wówczas dinozaury były ciepłokrwistymi stworzeniami.

W wielu wcześniejszych badaniach naukowcy odkryli, że koszty energii związane z bieganiem i chodzeniem są wyraźnie związane z długością nogi - odległością stawu biodrowego od podłoża. Na podstawie tego parametru naukowcy mogą dzisiaj obliczyć potrzeby energetyczne konkretnego zwierzęcia lądowego z dokładnością 98%.

Ponadto zespół Pontzer zastosował inny rodzaj analizy: naukowcy, w oparciu o skamieniałe szczątki dinozaurów, oszacowali masę mięśni kończyn tylnych, na podstawie których udało im się również określić koszty energii gadów do biegania i chodzenia.

Po przeanalizowaniu kosztów energii przemieszczania się dinozaurów na podstawie skamieniałych szczątków 13 różnych rodzajów prehistorycznych dinozaurów, naukowcy doszli do wniosku, że co najmniej pięć z nich było prawdopodobnie ciepłokrwistymi zwierzętami. Pozostałe osiem gatunków może również być ciepłokrwistych, ale naukowcy mają niewielkie zaufanie do tej kwestii.

Co więcej, po przeprowadzeniu tej analizy okazało się, że sądząc po ewolucyjnym drzewie dinozaurów, wszystkie dinozaury mogły mieć zdolność do utrzymania temperatury ciała i zostały przeniesione do tego rzędu zwierząt od wspólnego przodka.

Właśnie ta okoliczność, zdaniem naukowców, pozwoliła dinozaurom rozprzestrzenić się szeroko na planecie i zdominować ją przez 160 milionów lat, aż do ostrego i tajemniczego wyginięcia.