Naukowcy znaleźli najstarszego krewnego dinozaurów

Naukowcy odkryli skamieniałe szczątki najstarszego zwierzęcia, tworząc jedną gałąź ewolucyjną z dinozaurami, co wskazuje na wcześniejsze, około 10-15 milionów lat, oddzielenie przodków dinozaurów od innych rodzajów zwierząt żyjących na prehistorycznej Ziemi, zgodnie z artykułem opublikowanym przez badaczy w czwartek w czasopiśmie Nature.

Sylwetka Asilisaurus (Asilisaurus kongwe) w porównaniu do postaci ludzkiej

Odkryty gatunek zwierząt nazywał się Asilisaurus kongwe - od asili („przodek” lub „baza” w suahili), sauros („łuskowiec” po grecku) i kongwe („starożytny” po suahili). Odnosi się do zwierząt z niedawno odkrytej grupy silesaurów (silesaurów), składających się w przybliżeniu z tego samego związku co osoba z najbliższym krewnym - szympansem. Według naukowców Asilizaurus żył około 243 milionów lat temu, a pozostałości najstarszego odkrytego obecnie dinozaura mają zaledwie 230 milionów lat.

Sugeruje to, że wspólny przodek dinozaurów oddzielił się od innych prymitywnych dinozaurów, których potomkami są na przykład współczesne krokodyle, znacznie wcześniej niż wcześniej sądzono - około 250 milionów lat temu. Asilizaury żyły obok dinozaurów przez cały okres triasu od 250 do 200 milionów lat temu. Naukowcy uważają teraz, że inni krewni dinozaurów, tacy jak na przykład latające dinozaury, pojawili się także wcześniej, niż się powszechnie uważa.

Asilizaury były rozmieszczone na wszystkich kontynentach świata, które następnie tworzyły pojedynczą, ponadmaterialną Pangeę.

Podczas wykopalisk w Tanzanii autorzy artykułu - grupa paleontologów kierowana przez Sterlinga Nesbitta z University of Texas w USA odkryła szczątki 14 osobników azylozaurów naraz. To pozwoliło naukowcom prawie całkowicie przywrócić wygląd starożytnego krewnego gadów kopalnych.

Asilizavr poruszał się na czterech nogach, był niewielki - nie więcej niż 3 metry od czubka nosa do czubka długiego ogona, który stanowił połowę długości całego ciała i ważył od 10 do 30 kilogramów. Miał wydłużony pysk z dolną szczęką, wyposażony w spiczastą zrogowaciałą końcówkę i rząd trójkątnych zębów. Autorzy artykułu uważają, że charakterystyczne cechy asilizaura wskazują, że był to roślinożerca lub wszystkożerca.

Do tej pory paleontolodzy uważali, że najbliżsi przodkowie dinozaurów byli zwierzętami czysto drapieżnymi i poruszali się na dwóch nogach.

„Asilizaur ma cechy, które bardzo różnią się od tego, czego oczekiwaliśmy u krewnych pierwszych dinozaurów, szczególnie w odniesieniu do jego zdolności do jedzenia pokarmów roślinnych i poruszania się na czterech nogach”, powiedział współautor publikacji Randall Irmis z University of Utah, których słowa przytaczają szkolne służby prasowe.

Fakt, że wspólni przodkowie azylaurów i dinozaurów byli zwierzętami czysto drapieżnymi, wskazuje na trzy różne niezależne ścieżki ewolucji i pojawienie się roślinożerców wśród tych grup zwierząt w ciągu 10 milionów lat. Innymi grupami zwierząt, które opanowały żywienie roślin w tym okresie, były drób-dinozaury i dinozaury z grupy zauropodomorfów.

Naukowcy uważają, że zdolność do jedzenia pokarmów roślinnych dawała zwierzętom przewagę ewolucyjną w stosunku do konkurentów, ponieważ ekosystem tamtych czasów reprezentowany był głównie przez drapieżniki, które konkurowały ze sobą silnie.

Szczątki asilizaurów znaleziono wśród szczątków innych rodzajów zwierząt - prymitywnych krewnych współczesnych krokodyli, co wskazuje na wcześniejsze i szybsze oddzielenie zwierząt ewolucyjnych niż wcześniej sądzono.

„Nasze badanie sugeruje, że w tym czasie, około 250 milionów lat temu, było więcej grup zwierząt, które wciąż musimy znaleźć. Im więcej się o nich dowiadujemy, tym bardziej rozumiemy wygląd i ewolucję samych dinozaurów i innych grup zwierząt”. - zakończył Irmis.