„Dinozaur Klondike” w południowych Chinach

Prowincja Yunnan w Chinach stała się źródłem sensacji paleontologicznej. Po raz pierwszy w historii nauki odkryto cały, dobrze zachowany szkielet zauropoda - największe ze zwierząt lądowych, jakie kiedykolwiek zamieszkiwały naszą planetę. Według naukowców unikalne odkrycie pomoże rzucić światło na pochodzenie i strukturę tych gigantycznych zwierząt.

Ostatnio w paleontologii pojawił się prawdziwy „boom dinozaura”, którego źródłem była chińska prowincja Yunnan. Najcenniejszego znaleziska dokonali paleontolodzy w południowych Chinach. Po raz pierwszy w historii nauki odkryto cały, dobrze zachowany szkielet dinozaura, który był przodkiem zauropodów. Te starożytne dinozaury są największymi ze zwierząt lądowych, jakie kiedykolwiek zamieszkiwały naszą planetę. Niektóre osobniki zauropodów osiągnęły długość czterdziestu metrów. Znaleziono szkielet ich przodka jest znacznie mniejszy niż szczątki ich odległych potomków, przyspiesza. Jego długość wynosi około dziesięciu metrów.

Według paleontologa Sankara Chatterjee z Texas Tech University, najnowsze odkrycie rzuci światło na pochodzenie tych ogromnych roślinożerców. W jego przenośnym wyrazie historia zauropodów była jak dotąd „niepełnym rękopisem”. Jaszczurka Yizhousaurus sunae (nazwana na cześć jednego z chińskich naukowców i nazwana na cześć ludzi zamieszkujących miejsce odkrycia szczątków) żyła na Ziemi około 200 milionów lat temu. Szeroka i wypukła głowa suna Yizhousaurus osiąga trzydzieści centymetrów długości i ma szczękę w kształcie litery U wyposażoną w liczne zęby w kształcie łyżki na obu szczękach. Według Sankara Chatterjee na stronach międzynarodowego anglojęzycznego czasopisma Nature, Yizhousaurus sunae był dobrze przystosowany do jedzenia pokarmów roślinnych.

Być może badanie resztek przodka zauropodów pozwoli położyć kres pytaniu o pozycję, w jakiej trzymali głowy. Wcześniej australijski profesor Roger Seymour, obliczając zużycie energii na żywność, wysunął hipotezę, zgodnie z którą zauropody mogłyby podnieść szyje, ale prawie nigdy tego nie zrobił: taki ruch pochłonąłby 75% całej energii. Według naukowca dinozaury używały długiej szyi, aby jeść roślinność na dużym obszarze bez opuszczania miejsca.

Ale nie wszyscy paleontolodzy zgodzili się z tym punktem widzenia. Martin Zander z University of Bonn zauważył, że stawy niektórych kości zauropodów wskazują, że mogą podnieść szyję do kąta trzydziestu, a nawet sześćdziesięciu stopni w stosunku do poziomu. W przypadku braku żywności w pobliżu powierzchni ziemi pomogło im to przetrwać.

Grupa brytyjskich naukowców z Portsmouth doszła do wniosku, że zauropody przez większość czasu trzymały głowę wyprostowaną (co najmniej pięćdziesiąt procent). A niektórzy nawet zginali szyję prawie tak wdzięcznie jak łabędzie.

Niektórzy paleontolodzy, wskazując na wagę hipotezy, uważają jednak, że niemożliwe jest stworzenie biologicznego modelu zauropodów na obraz i podobieństwo współczesnych przedstawicieli fauny. Z kolei Paul Barrett z londyńskiego Muzeum Historii Naturalnej powiedział, że „nie jest łatwo znaleźć zwierzę, które może wyjaśnić fizjologię zauropodów”. Prawdopodobnie teraz naukowcy będą mieli taką możliwość dzięki chińskiemu znalezisku.

Wiosną 2010 r. Światowe media otrzymały raport, że znaleziono skamieniałe szczątki najstarszego zwierzęcia Asilisaurus kongwe, tworząc jedną gałąź ewolucyjną z dinozaurami, co jest dowodem wcześniejszego oddzielenia przodków dinozaurów od innych rodzajów zwierząt o około 10-15 milionów lat.

Szkielet tego stworzenia ukazuje cechy charakterystyczne dla zauropodów: długą szyję, potężny tułów, chodzącą na czterech nogach. Nienaruszony szkielet suna Yizhousaurus został znaleziony przez kolegę Chatterjee w 2005 roku w Yunnan, który słusznie można uznać za dinozaur Klondike.

Na początku września chińscy paleontolodzy odkryli w tej samej prowincji pozostałości nieznanego wcześniej gatunku dinozaura, który należy do klasy mięsożernych czworonogów. Ten gatunek jaszczurek był najbliższym krewnym rodziny celofizów, która żyła około 180 milionów lat temu we wczesnym okresie jurajskim. Dinozaury osiągnęły długość stu dwudziestu centymetrów i około siedemdziesięciu centymetrów wysokości. Ponadto mieli długą szyję i niezwykle ostre zęby.

Pozostałości przodka zauropody Yizhousaurus sunae zostaną zaprezentowane w niedzielę publiczności w Denver w Kolorado na konferencji American Geological Society, która rozpocznie się 31 października.
Igor Booker